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Épidémies

© Tommy Trenchard

    On parle d’une épidémie lorsqu’une maladie (comme la méningite, la poliomyélite, la rougeole, la fièvre jaune, la diphtérie, le choléra ou le paludisme) se développe et se propage rapidement auprès d’une population.

    Il est alarmant de noter que des millions de personnes continuent à mourir chaque année de maladies curables. La méningite, la poliomyélite, la rougeole, la fièvre jaune et la diphtérie sont en train de revenir en force. Le choléra, la tuberculose et le paludisme sont en pleine croissance malgré des traitements efficaces. Et des fièvres hémorragiques comme l'Ebola refont surface.

    Les causes d'apparition et de développement des épidémies sont multiples : les phénomènes climatiques (sécheresse, saison des pluies ou inondations) et les conflits qui désorganisent les systèmes de santé, favorisent la multiplication des cas; l'explosion démographique engendre également des poussées endémiques, notamment de choléra, dues à une insuffisance de l'hygiène et de l'assainissement, au manque d'eau potable et la promiscuité dans laquelle vivent les populations.

    Réagir et s'organiser rapidement

    Quelle que soit l'épidémie, deux éléments sont déterminants : la rapidité d'intervention et, à cause du grand nombre de personnes à prendre en charge simultanément, la logistique et l'organisation des soins.

    MSF développe des programmes visant à protéger les populations qui peuvent être touchées, mais également à enrayer les épidémies par des actions adaptées. La prévention des épidémies de rougeole, de fièvre jaune et de méningite passe par la vaccination de masse. Celle du choléra et de la dysenterie nécessite l'amélioration des conditions d'hygiène, d'approvisionnement en eau potable et des moyens d'assainissement. Le traitement de toutes les formes d'épidémie exige une mise en place rapide de structures de soins provisoires, ou l'utilisation d'infrastructures existantes pour accueillir les malades.

    L'isolement des malades est une condition indispensable afin d'éviter la propagation de l'épidémie : un "camp choléra", par exemple, est un endroit totalement clos où le personnel doit se soumettre à des règles d'hygiène extrêmement strictes, l'homme étant le principal vecteur de la maladie.